TROIS MINUTES – UN ALLONGEMENT

David Kurtz est né dans la ville polonaise de Nasielsk au début du XXe siècle. Alors qu’il était encore jeune, sa famille a émigré aux États-Unis. En 1938, en tant qu’homme adulte, David part en vacances en Europe, achetant une caméra vidéo 16 mm pour enregistrer ses aventures. Dans le cadre de sa tournée, il est retourné à Nasielsk. Il a tourné trois minutes d’images alors qu’il se trouvait dans le quartier juif de la ville, d’où il venait. L’année suivante, l’armée allemande envahirait. Au moment de la visite de David, environ 3 000 Juifs y résidaient. À la fin de la Seconde Guerre mondiale, seuls une centaine d’entre eux seraient encore en vie. La bande de film du voyage de David Kurtz est la seule documentation en images animées de l’ancien quartier juif de Nasielsk qui existe.

Le film a été oublié pendant plus de 70 ans, jusqu’à ce que le petit-fils de David, Glenn Kurtz, le découvre parmi les affaires de son grand-père. Il l’a fait juste à temps; encore un mois, et le celluloïd se serait trop dégradé pour être sauvé. Mais il a été restauré et préservé, et est maintenant disponible à partir de sources comme le United States Holocaust Memorial Museum. Les recherches ultérieures de Glenn Kurtz sur les images et l’ancienne communauté juive de Nasielsk ont ​​abouti à son livre de 2014, Three Minutes in Poland. Maintenant, en coopération avec Kurtz, la réalisatrice Bianca Stigter a fait sa propre enquête cinématographique sur les images. Three Minutes — A Lengthening, qui a récemment joué dans des festivals de cinéma comme Toronto et Sundance, est un regard fascinant sur la myriade de façons dont nous pouvons regarder, réfléchir, séparer et nous souvenir des preuves historiques.

The film operates within a challenging conceit: Nearly all its imagery comes solely from David Kurtz’s vacation film. How can the same three minutes’ worth of material remain engaging for more than an hour? Stigter continually finds new ways to reframe and recontextualize the footage. One sequence scrutinizes the sign on a grocery store, and with different color filters and zooms explains how archivists can play detective and discern text which at first brush might seem completely illegible. Another tallies the total number of people seen in the footage — around 180. As narrator Helena Bonham Carter talks about what little we know about them, one by one, still images of each of their profiles line up together, until the screen is a mosaic album of their faces. Watching the footage, it’s easy for these people to become an undifferentiated mass. This scene reinforces their individuality, emphasizing that each one of them was a human being. They each had their own lives, of which this film was but a snapshot, but now it is for many of them the only evidence that they ever existed.

Incredibly, Glenn Kurtz’s research for his book led him to discover that one of the people in the film had not only survived the Holocaust, but was still alive and in Detroit. Maurice Chandler, 13 years old when David Kurtz came to visit his town, appears here in voiceover to speak about his experiences and memories. It is yet another way in which Three Minutes is not just a film about how preservation and artifacts can bring history alive, but is also itself such an act of preservation. Seeing Chandler’s youthful face while hearing his elderly voice produces remarkable frisson; it’s a haunting example of how cinema can easily collapse time and distance. His presence emphasizes again that each person in Kurtz’s footage had such a story. Most of those stories are lost forever, but in this footage, just for a few seconds, we can glimpse them again.

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